Nuestro lugar en el Universo

¿Cual es nuestro lugar en el inmenso Cosmos? Veamos que hay más allá de nuestro Sistema Solar.

Las estrellas más próximas

La estrella más próxima a nuestro Sol es Próxima Centauri, a 4⎖24 años luz. Que de echo és un sistema triple formado por dos estrellas orbitando entre si: Alfa Centauri A (Rigil Kentaurus) y Alfa Centauri B (Toliman, HD 128621), que son orbitadas por la enana roja Alfa Centauri C (Próxima Centauri, V645 Centauri).

La siguiente en proximidad es la Estrella de Barnard (BD+04°3561a) a 5⎖96 años luz. Y que por su mangnitud no es observable a simple vista.

La que si es visible a simple vista es la octava en orden de distancia a La Tierra, formada por el sistema doble de Sirio, a 8⎖58 años luz.

Y también es visible a simple vista la doceava; Ran (Épsilon Eridani), a 10⎖52 años luz.

Todas ellas, junto al Sol y otras 300.000 millones de estrellas, forman la Vía Láctea.

La Vía Láctea

El Sistema Solar se encuentra en la parte exterior de uno de los brazos de nuestra galaxia espiral: La vía Láctea, que tiene un diámetro de 100.000 años luz.

Concretamente en el Brazo de Orión. A 25.000 años luz del agujero negro del centro de nuestra galaxia.

Brazo de Orión

Este brazo de nuestra galaxia espiral contiene multitud de estrellas que son fácilmente observables a simple vista en una noche oscura, como una nube alargada que cubre nuestro firmamento, y que los antiguos romanos denominaron Vía Láctea, por su color blanquecino.

Vía Láctea
Foto de la Vía Láctea

El Grupo Local

También a simple vista podemos observar la Galaxia de Andrómeda (M31), que se encuentra a 2,5 millones de años luz.

Que forma parte de un grupo de galaxias relacionadas gravitatoriamente entre si que se denomina el Grupo Local. Cuyos integrantes por orden de tamaño son Andrómeda, la Vía Láctea, la galaxia del Triángulo (M33), y varias galaxias irregulares más pequeñas. Hasta llegar a más de una treintena de galaxias que forman el Grupo Local.

Dentro del grupo local existen tres sistemas gravitatorios dominados por las mayores galaxias:

  • Sistema de Andrómeda (M31): M32, M110, NGC 147, NGC 185, Andrómeda I, Andrómeda II, Andrómeda III, Andrómeda IV, Andrómeda V, Andrómeda VI (Enana Esferoidal de Pegaso) y Andrómeda VII (Enana de Casiopea).
  • Sistema de la Vía Láctea: Enana de Sagitario, Enana del Can Mayor, Gran Nube de Magallanes, Pequeña Nube de Magallanes, Enana de la Osa Menor, Enana de Draco, Enana de Carina, Enana de Sextans, Enana de Sculptor, Enana de Fornax, Leo I, Leo II y Enana de Tucana.
  • Sistema del Triángulo (M33): Enana de Piscis (LGS 3)

La fuerza gravitacional hace que Andrómeda y nuestra galaxia se acercan rápidamente a una velocidad de unos 500.000 km/h, que acabaran por colisionar dentro de 4.000 millones de años. Esto acabaría formando una galaxia elíptica.

El Supercúmulo de Virgo en Laniakea

El Grupo Local ocupa una extensión aproximada de 10 millones de años luz de diámetro y forma parte del Supercúmulo de Virgo. Que se considera un pequeño lóbulo de Laniakea, el supercúmulo de galaxias que alberga a la Vía Láctea y aproximadamente otras 100.000 billones galaxias cercanas. Todas ellas agrupadas por las similares velocidades relativas de las galaxias que lo conforman.

Laniakea es una región que agrupa cuatro grandes supercúmulos de galaxias relativamente próximos entre sí:

  • Supercúmulo de Virgo, que incluye al Grupo Local y, por tanto, a nuestra Vía Láctea.
  • Supercúmulo Hidra-Centauro, que distingue entre:
    • El Gran Atractor: lugar cercano a la constelación de Norma. Es el centro gravitacional del sistema.
    • La Gran Muralla de Antlia o cúmulo de Hidra.
  • Supercúmulo del Centauro
  • Supercúmulo meridional, que incluye el Cúmulo de Fornax, Cúmulo del Dorado y Cúmulo de Eridano.

Se trata de uno de los seis millones de supercúmulos que se calculan puedan existir en nuestro universo detectable. Laniakea posee un tamaño aproximado de 520 millones de años luz, lo que hace que sea casi un 0.4 % del total del universo observable.

Laniakea se dirige en dirección al Supercúmulo de Shapley, y se especula que ambos supercúmulos puedan formar parte de un complejo mayor. Otras grandes regiones próximas, además de la Región de Shapley, son Hércules, Coma y Perseo-Piscis.

El Grupo Local, así como nuestra galaxia y Sistema Solar, está en una zona muy periférica de Laniakea, y por lo tanto alejado del Gran Atractor.